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Entre Hermanos: Viviendo entre las sombras
Entre Hermanos: Viviendo entre las sombras
Living in the Shadows - by Benjamin Sheppard Special to the SGN

Washington is a very livable state for LGBTs. While some take the advances in domestic partnership law and the rights newly conferred upon all Washingtonians for granted - which in a perfect world, we would - there is a seldom-discussed issue, which can only be solved at the federal level. Even if the benevolent state of Washington surrendered full marriage rights to its LGBT citizens, recognized marriages from out-of-state, and rendered full recognition to marriages of same-gender parties from abroad, it is only at the federal level where same-sex marriage (or hetero-marriage, for that matter) can give the foreign-born partner residency and permanence in the U.S. While that would be an easy springboard into a whole series of articles about rights not conferred upon same-sex couples where one partner is foreign-born, I would go into a more obscure issue facing more members of the LGBT community than we realize.

Foreign-born same-gender partners of American citizens do in some instances have permission to remain in the U.S. through work, school, or one of several umbrellas the federal government gives to asylum-seekers and refugees. These are the lucky ones; the ones that can remain in the country if they do so as a legal alien. Far from discussing the premium placed on these statuses, I still realize the precariousness of these shelters. Yet how do I describe such people as lucky? Because I know of folks who are even less fortunate - at least the ones I described above have documents. A scenario that plays out not only in this state with its share of undocumented persons, but in states with even larger undocumented populations (and proportionately, undocumented LGBTs), is that of undocumented partners of LGBT citizens and couples where both lack legal status in the U.S. While we can encounter these people in every walk of life, do we necessarily realize the unenviable travails and risks these people face in everyday life?

Can we empathize - or even sympathize - with the American that just happens to be living in a fulfilling and loving partnership with an undocumented immigrant? Are we even aware that among us are undocumented couples that seek a better life and are willing to face the risks of remaining here due to the relatively benign indifference the mainstream population here gives to the LGBT community? Well, whether aware or not of their precarious existence, it is a fact that it is worth the risk to remain in this country, due to the alternative of remaining in the countries of origin, where they would face anything from hetero-supremacy in its many forms, to the risk of certain death for being LGBT. Can we imagine the uncertainty of going to work with thoughts of your loved one not being there when you return because s/he got scooped up in an immigration raid or the abuses s/he would have to tolerate to draw a paycheck?

Moreover, there is the thought that someone unsympathetic to your condition would narc on your companion out of spite or misguided patriotism, taking full advantage of the red-hot prejudice against foreigners of color (let alone LGBTs) already established in the immigration services that threatens to seep itself into local and state law enforcement agencies. And to throw yet another worry into this unfortunate reality: What if one or both partners are HIV-positive? Certainly in Washington we have the appropriate safety nets in the health system to address the needs of undocumented people with HIV/AIDS. Or do we not? This is and remains a critical issue to all organizations that provide medical services to the undocumented. Face it: The undocumented are one Republican administration away from losing these services - if we happen to have them. We only have to look at those states that deny services to the undocumented to observe the exodus to our and other states with more sympathetic health systems. But that is a topic for another article.

Benjamin Sheppard is Vice-President of the Board of Directors of Entre Hermanos

Viviendo entre las sombras - by Benjamin Sheppard

Washington es un estado muy habitable para los LGBTs. Mientras que algunos toman por sentados los avances en las leyes de patrimonio social y otros derechos recién conferidos sobre los washingtonianos (como debiera serlo en un mundo ideal), hay un tema raramente discutido el cual solo puede resolverse en el ámbito federal. Aunque el bondadoso estado de Washington rindiera derechos matrimoniales enteros a sus ciudadanos LGBTs, reconociera los matrimonios del mismo género de otros estados, y hasta los matrimonios del mismo género extranjeros, solo a escala federal podría dársele residencia y permanencia por matrimonio a las parejas del mismo género (o mismo las heterosexuales). Aunque sería fácil lanzar toda una serie de artículos acerca de los derechos no concedidos a parejas del mismo género donde un individuo es extranjero, prefiero abarcar un asunto aún más retirado que enfrentan más miembros de la comunidad LGBT de lo que nos damos cuenta. Algunas parejas extranjeras de ciudadanos americanos tienen permiso gubernamental de permanecer en el país en instancias de trabajo o estudio, o bajo una de las provisiones de asilo o refugio.

Son afortunados los que pueden permanecer en el país legalmente. Sin entrar en el tema del valor puesto en dichas circunstancias, igual reconozco sus riesgos. ¿Cómo entonces describo tales individuos como afortunados? Porque conozco personas menos afortunadas que ellos. Por lo menos tienen documentos. Una escena que se desarrolla no solo en este estado con su población de indocumentados, sino que en estados de mayor población indocumentada (por proporción también indocumentados LGBT), es la de parejas indocumentadas de ciudadanos LGBT y parejas donde ambos carecen permanencia legal en los EE.UU. Al encontrarnos con estas personas en muchos andares de la vida, ¿es que nos percatamos de la angustia y riesgo que enfrentan en su vida diaria? ¿Acaso podemos identificarnos o simpatizar con el americano que vive una vida plena y amorosa con su pareja indocumentada? ¿Estamos siquiera conscientes de que hay parejas indocumentadas que buscan una mejor vida acá, al riesgo que venga, gracias a la indiferencia benigna de la población mayor para con la comunidad LGBT? Seamos conscientes o no de su existencia precaria, es un hecho que vale el riesgo el permanecer en este país, en vista de la alternativa de permanecer en el país de origen, donde se enfrenta desde la supremacía heterosexual en todas sus formas, hasta el riesgo de muerte segura por el ser uno LGBT.

¿Se imaginan la incertidumbre de laborar bajo el presentimiento que su ser querido no le espera en casa porque fue recogido en una redada, o los abusos que debe tolerar para ganarse la vida? Peor aún es el miedo de que una persona sin compasión lo delatara por motivo de rencor o patriotismo descaminado, aprovechando la ola de discriminación contra los extranjeros de color (¡ni mencionar los LGBT!) ya presente en los servicios de inmigración, que amenaza con rezumarse a las agencias locales y estatales. Agréguese a esta triste fortuna el hecho de que uno o ambos sean VIH positivos. Ciertamente en Washington hay los servicios de salud apropiados para los indocumentados con VIH/SIDA, ¿verdad? Esta pregunta permanece un asunto de suma importancia para todas las organizaciones que proveen servicios médicos a los indocumentados. Francamente, a los indocumentados solo les falta una administración republicana más para perder estos servicios, de tenerlos presentemente. Solo se falta observar el éxodo de indocumentados fuera de aquellos estados sin servicios hacia nuestro estado y otros estados con sistemas de salud con mayor compasión. Pero ese será tema para otro artículo.

Benjamin Sheppard es Vicepresidente de la mesa directiva de Entre Hermanos

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